dimarts, 12 de maig de 2009

Aliens al Sol

La setmana passada vaig comentar que l'oxigen, per respirar, no és indispensable per tots els éssers vius i que a més a més en altes concentracions pot ser molt perillós.

Una altra opció a tenir en compte és el Sol. Hi ha algun ésser viu conegut que no necessiti per absolutament res el Sol? Es a dir ni la seva llum per fer la fotosíntesi ni que s'aprofiti, es mengi, éssers que la fan.

D'entrada costa molt trobar alguna cosa d'aquestes i de fet no existeix fins que algú demostra el contrari. Fa uns mesos va sortir aquest algú a la prestigiosa revista Science.

Aquest organisme va ser localitzat a les profunditats d'una mina d'or de Sud Àfrica, en unes aigues estancades a més de 60 ºC. Es tracta d'un bacteri que s'ha batejat amb el nom científic de Desulforudis audaxviator. Aquest bacteri viu independentment de cap altre organisme, l'ecosistema on viu té una sola espècie. 

Però com pot obtenir energia del medi estan completament ocult a la llum del Sol i d'altres éssers vius dels quals alimentar-se? La resposta que s'ha trobat té a veure amb l'urani.

L'urani i altres elements radioactius de les roques (molt presents en aquella regió) emeten radiacions que destrossen les molècules d'aigua produint hidrogen gasós molt energètic. Els bacteris fan ús de l'hidrogen per transformar molècules de sulfat a molècules de sulfur d'hidrogen (un gas que recorda a l'olor d'ous podrits o al contrari). Així doncs, a partir de l'energia de la desintegració de l'urani aquests éssers poden tenir una existència basada en el sofre i l'hidrogen.

Observant les molècules que intervenen en el procés anterior s'ha detectat que la seva relació d'isòtops és anòmala, és fruit de processos radioactius i l'activitat de la bactèria. Altres anàlisis han confirmat que l'aigua en què habita el bacteri ha estat aïllada durant com a mínim 20 milions d'anys.

Pot semblar una tonteria tot plegat. Però sens dubte significa una possibilitat més que s'haurà de tenir en compte a l'hora de buscar vida a altres planetes en què arriba menys llum solar o als que ja s'està observant.

Finalment m'agradaria acabar amb una reflexió. Tot i que aquests organismes no necessitin el Sol, sense ell no hi serien, ja que sense el Sol el que entenem per Terra seria un munt de pols interestel·lar o formaria part d'alguna altra cosa, qui sap.